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¿Quiénes son los "ingenieros del ecosistema"?

El papel de las lombrices de tierra en la historia del mundo

Los
“ingenieros del ecosistema” son organismos que modulan directa o indirectamente la disponibilidad de recursos (calidad, cantidad y distribución) para otras especies. Estos seres vivos modifican, mantienen y crean hábitats. Los ingenieros autógenos (p.ej. corales y árboles) cambian su medio ambiente gracias a las estructuras físicas que se forman a partir de sus propios tejidos, vivos o muertos. En cambio, los ingenieros alógenos (p.ej. pájaros carpinteros y castores) lo hacen transformando el estado físico de materiales bióticos o abióticos, mecánicamente o por otros medios. Los organismos sólo actúan como ingenieros cuando modulan el suministro de recursos distintos a ellos mismos.

La ingeniería física consiste en la habilidad que tienen algunos seres vivos de alterar el medio ambiente de otros seres vivos mediante acciones mecánicas, mientras que la ingeniería química es la capacidad de causar efectos medioambientales al liberar sustancias con efectos fisiológicos (p.ej. hormonales) o sustancias energéticas y nutritivas. Por su parte, la ingeniería biológica se refiere a los cambios en las comunidades biológicas que son inducidos por las actividades de ciertos organismos.

Las lombrices de tierra, junto con las termitas y las hormigas, son los ingenieros más importantes del medio edáfico. Hasta comienzos del siglo XX, la mayoría de la gente consideraba a las lombrices de tierra como una plaga de los jardines y como un animal indeseable que debía ser retirado o eliminado del suelo. Incluso hoy en día esas ideas persisten en algunas personas. No obstante, se ha comprobado en numerosos estudios que las lombrices de tierra son beneficiosas para el crecimiento de las plantas y la productividad de los cultivos.

Las lombrices de tierra son ingenieros del ecosistema alógenos que, mediante su actividad de excavación, alimentación y deposición de heces, modifican física, química y biológicamente su medio ambiente. Estos organismos se mueven a través del suelo, construyendo galerías y depositando sus heces, que constituyen estructuras organominerales biogénicas. De hecho, en muchos suelos la mayoría de los macroporos son creados por la fauna edáfica, normalmente por las lombrices de tierra. Además, el mucus intestinal y cutáneo de las lombrices de tierra tiene un importante papel en la selección de los microorganismos del suelo y en la estimulación de su actividad biológica. Estos invertebrados también ingieren semillas viables y posteriormente las depositan con sus heces en la superficie o dentro del perfil del suelo, alterando la composición del banco de semillas o favoreciendo la germinación de ciertas especies vegetales sobre otras. Como resultado de todo lo anterior, las lombrices de tierra modifican la composición mineral y orgánica de los suelos, influyen en el ciclo de los nutrientes, alteran la hidrología y el drenaje, y afectan a la dinámica poblacional de las plantas y a la composición de las comunidades biológicas. Asimismo, tienen efecto sobre el destino y toxicidad de los contaminantes del suelo.

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